Originaires de Kenmore dans l'Etat de New-York, les quatres frères, ont tous servis dans l'armée américaine durant la seconde guerre mondiale.

  * Edward l'ainé né en 1912, Technical-Sergeant servait en tant qu'opérateur radio et mitrailleur à bord d'un bombardier de l'United State Army Air Force, Le 16 mai 1944 il est porté disparu après que son appareil soit abattu au-dessus de la Birmanie.

    * Preston né en 1915, 2nd Lieutenant au 22th Infantry Regiment de la 4th Infantry Division, il débarque le 6 juin sur Utah Beach, il est tué le lendemain

    * Robert né en 1919, Technical-Sergeant dans la Cie D du 505th Parachute Infantry Regiment de la 82nd Airborne Division. Le 6 juin il se trouve dans le peleton du lieutenant Turnbull au hameau de Neuville-au-Plain au nord de Sainte-Mère -Eglise, Après avoir repoussé une contre-attaque, les parachutistes en sous effectifs sont contraints de se replier sur Sainte-Mère-Eglise et le sergent Robert Niland et deux de ses camarades se portent volontaires pour décrocher en dernier pour couvrir la retraite du peleton. Il est tué peu après et les deux autres parachutistes réussissent à s'échapper.

   * Frédérick, né en 1920, Sergeant au 501st Parachute Infantry Regiment de la 101st Airborne Division. Lui aussi se trouve en Normandie le 6 juin. L'aumonier de la division le Père Françis Samson, en apprenant la nouvelle de la mort des 3 frères de Frédérick enteprend des démarches pour le faire rentrer chez lui. Frédérick fut retiré du front normand et regagna les Etats-Unis pour pouvoir terminer son temps de service dans l'armée. Ce n'est qu'après la guerre qu'il apprit que son frère Edward présumé mort avait été en fait capturé par les Japonais. Frederick Niland meurt en 1983.

  L'histoire des frères Niland capta l'intérêt du réalisateur Steven Spielberg qui la transposa à l'écran dans le film devenu culte "Il faut sauver le soldat Ryan" Ce destin rappelle aussi celui des cinq frères Sullivan, tous marins servant sur le même bateau, et qui disparurent lors du naufrage du navire coulé par les Japonais en 1942. Au cimetière américain de Colleville-sur-Mer Preston et Robert Niland sont enterrés côte à côte.

 

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